O gördü. İnandı. Artık NBA Yıldızı Olabilir.

MIAMI – Antrenman tatbikatı adını LeBron James’ten alıyor. Çoğu insan bunu yapmasına izin verse daha iyi olur.

Tam sahada koşarken basketbol top sürün. Smaç bas. Sekme. Nefes almak için zaman yok. Arkanı dön ve tekrar yap.

On kere.

Miami’de bir sabah böyle mi geçirilir?

Mark Williams, geçtiğimiz Perşembe günü Miami’nin Overtown semtinde hareketli Interstate 95’in yanında sıkışmış bir spor salonuna girdi. Spor salonunun parıldayan ışıkları, onun yerine olabileceği South Beach’teki güneşli gökyüzünün yerini tutamadı. Ama NBA’e gitmeye çalışırken bazı şeyler beklemek zorunda.

Spor salonunun içindeki tribünlerin ilk sırasına oturdu ve terliklerini biraz mavi, bir mor patlaması, bir sürü neon turuncu ile sıçrayan Nikes ile değiştirdi. Ayakkabı bağcıklarını çekiştirdi ve bir görüntü odasına gitti ve 2 metrelik çerçevesini kapı aralığından kaydırdı. 20 yaşındaki Williams, sadece parmak uçlarına basarak bir basketbol çemberine dokunabilecek kadar uzun.

Birkaç yıl önce Miami Heat yıldızı Bam Adebayo’nun draft öncesi antrenmanını izlemek için bir avuç NBA umutlusuna katıldı. Mesaj? Artık bir All-Star ve all-savunma ekibi üyesi olan Adebayo, şutlarının her birini batırmasa da, enerjisi asla sarsılmadı.

Williams mesajı aldı.

Williams en çok çember koruma becerileriyle tanınır, ancak şutları üzerinde çalışıyor. Kredi… New York Times için Mary Beth Koeth

Taban çizgisi, sürat koşusu, smaç. Taban çizgisi, sürat koşusu, smaç. Siyah tişörtü ve siyah şortu belli etmiyordu ama yüzü teri gizleyemiyordu. LeBron James tatbikatı onu yormuş gibiydi. Ancak Williams’ın tankında, onu potansiyel bir ilk tur draft hakkı olarak belirleyen çene bırakan atletizmden bazılarını sergilemeye yetecek kadar vardı. Taban çizgisinde durarak zıpladı, topu bacaklarının altında döndürdü ve çembere çarptı.

Bir nesil önce NBA umutları, ya draft için ilan ettikten ya da kolej uygunluklarını tükettikten sonra büyük ölçüde kendi başlarınaydı. Menajerleri drafttan önce takımlarla antrenmanlar planladı ve oyuncular genellikle kendi başlarına ziyaret için dışarı çıktılar. Diyetlerini değiştirmeyi veya NBA personelinin sorularını nasıl cevaplayacakları konusunda ıstırap çekmeyi düşünmediler. Bulabildikleri herhangi bir toplama oyununa katılarak genellikle hayatlarının seçmeleri için eğitim aldılar.

Ancak Williams neslinin en iyi oyuncularının çocukluk ve yetişkinlik, amatörlük ve NBA arasındaki uçurumda sallanırken çok az aksama süreleri var. Perşembe günleri antrenmanla geçiyor. Pazartesileri ve Cumaları da spor salonunda. Aynı temsilci ile sözleşme imzalayan umutlular – Williams’ın durumunda, Excel Spor Yönetimi’nden Jeff Schwartz – kendi takımları olabilir. Birbirleriyle birlikte yaşayabilirler, antrenmanlara, toparlanma seanslarına ve medya eğitimlerine katılarak, hepsi de onları bu önemli seçmelere ve bir NBA yıldızını bekleyen karmaşık hayata hazırlamayı amaçlar.

Aylarca sürecek bir Noel Konuta endişeli bir zaman olabilir.

Williams, “Sanırım sadece nerede olacağıma dair belirsizlik var” dedi. “Oraya gittiğimde yaşayacak bir yer bulmam gerek. Bir araba bulmalıyım. Yeni takım arkadaşlarım olacak, bu yüzden onlarla bir ilişki kurun, koçlar. Sadece ne olacağını bilmeden. Belirsizliği kucakladığımı hissediyorum. Gergin değilim ama en büyük şeyin bu olduğunu söyleyebilirim.

“Ne olacağını bilmiyorsun.”

Williams, Duke’deki ilk sezonundan sonra NBA draftına girmeyi düşündü, ancak “Sadece geri dönmek ve kendimi gerçekten kanıtlamak istedim.” Kredi… New York Times için Mary Beth Koeth

‘İnsanların göremediği yerler’

Williams, üç çocuğun en küçüğü olarak Norfolk, Va’da büyüdü. Annesi Margaret hemşire, babası Alex ise gastroenterologdur. Mark çocukken golf kampına gitti. Bir yaz tenis oynadı. Bir süre bayrak futboluna hakim oldu. Hiçbir spor basketbol gibi hayal gücünü tutmadı.

Mark, Virginia’da 17 yaşında bir basketbol yıldızı olan ablası Elizabeth’i gölgelemeye başladığında neredeyse 10 yaşındaydı ve boyu 1,80’e yaklaşıyordu. Rutgers’ın kadın basketbol takımı için yardımcı antrenör olan eski bir WNBA oyuncusu olan Nadine Domond ile antrenman yaptı. Domond, meraklı küçük kardeşi postta boks yapmasına ve ayak çalışmalarını yapmasına izin vererek şımarttı.

Mark, “Ben ortalığı karıştırıyor olurdum ve o bana küçük ipuçları ve püf noktaları öğretirdi,” dedi.

Mark, 2011’de Chicago’daki en iyi lise oyuncularının katıldığı McDonald’s All American Game’e katıldığında kendi basketbol geleceğini tasavvur etmeye başladı. Elizabeth, kızlar takımı için seçilmişti.

Mark, erkek takımındaki uzun boylu, genç oyuncuları araştırdı ve bir tanesinden – geleceğin sekiz kez NBA All-Star’ı olacak Anthony Davis’ten – basketbol formasını imzalamasını istedi. Davis gibi oyuncuların NBA’e doğru izlediği yolu düşündü. Onun da yapmak istediği buydu.

Miami’de Büyük Üçlü ile birlikte olan James’i ve Oklahoma City’de ölümcül bir nişancı olarak yeteneklerini kullanmaya başlayan Kevin Durant’ı izlemekten keyif aldı. Her ikisi de sahada mümkün olan her şeyi yapan baskın, çok yönlü oyunculardı. Ancak Williams’ın takip edeceği yerel bir NBA takımı yoktu.

Enerjisinin çoğunu Elizabeth’in en büyük hayranı olarak harcayabilirdi.

Mark Williams, Mart ayında bir oyun sırasında bir Virginia Tech oyuncusunun şutunu engelledi. Kredi… Brad Penner/USA Today Sports, Reuters aracılığıyla
Elizabeth Williams, 2014 yılında bir oyun sırasında bir Stony Brook oyuncusunun şutunu engelledi. Kredi… Getty Images aracılığıyla Andy Mead/YCJ/Icon Sportswire/Corbis

Elizabeth liseyi Virginia’da bitirdi ve 2011-12 birinci sınıf sezonuna Duke’ta başladı ve burada programın ilk dört kez tamamen Amerikalı oldu. Mark, oyunlarında bir vokal fikstürüydü. Elizabeth, “Gürültülüydü,” dedi. “Beni rahatsız etmedi. Onu sevdim.”

Elizabeth, ağabeyinin uzun boylu olacağını tahmin etmişti. O 6 fit 3 inç boyunda ve 6 fit-9 civarında olan birkaç amcaları var. Ancak Mark sadece bir büyüme atağı geçirmedi – gerçekten hiç durmadı. Uzun olmayı seviyorum, dedi Mark. “Bu çok iyi. Her şeyin üzerinden, insanların göremediği yerleri görebiliyorsun.”

Yükselen bir basketbol yıldızının hem fiziksel hem de mecazi olarak bu tür bir vizyona ihtiyacı var. Williams, her ne kadar koronavirüs pandemisi maçın iptalini zorunlu kılmış olsa da, kız kardeşi gibi McDonald’s’ın tamamen Amerikalısı oldu ve Duke’te de basketbol oynamayı seçti. Elizabeth’in 1 numaralı forması, Connecticut Sun’ın onu 2015 WNBA taslağında dördüncü genel seçimle almasından sonra Cameron Kapalı Stadyumu’nda emekli oldu. Sekizinci WNBA sezonunda, Washington Mystics ile ilk kez. Mark’ın da gözünü bu tür profesyonel bir yola dikmiş durumda. Ama diğerleri her zaman bizim gördüğümüzü görmezler.

Williams, birinci sezonundan sonra NBA taslağı için ilan vermeyi tartıştı, ancak ilk turda sınırda bir seçim olarak belirlendiğinde geri döndü.

Wiliams, “Sadece geri dönmek ve kendimi gerçekten kanıtlamak ve artık bunu tartışmaya açmamak istedim” dedi.

Williams, yüksek bahisli basketbol oynamanın getirdiği artan tanınırlığı nasıl yöneteceğini öğreniyor. Kredi… The New York Times için Al Drago

İkinci sınıftayken çember koruyucusu ve ribaundçu olarak üstünlüğünü gösterdi ve her maçta kendine daha çok güveniyordu. Kuzey Carolina, Nisan ayının başlarında unutulmaz bir Final Four maçında Duke’u geride bıraktığında, bir süredir NBA’e gideceğini biliyordu, “Yıl boyunca, gerçekten bir profesyonel olabileceğimi hissettim” dedi.

‘Bir ton ayarlama’

Core Fitness Miami’nin hoparlörlerinden Kanye West, Drake ve DJ Khaled’in sesleri yükseldi ama Williams, Andy Luaces’a göre ayarlandı.

Luaces, Miami’nin Edgewater semtindeki Northeast 25th Street’teki spor salonunun sahibi. Bir meyve suyu barına yakın ve Luaces’ın eğittiği Terry Rozier ve John Wall dahil olmak üzere bazı profesyonel sporcuların çerçeveli formalarıyla kaplı. Alanda sahte çimenler, sıra sıra ağırlıklar ve etrafta dolaşmak için yer yok.

Luaces, “İnsanların yarım yamalak tekrarlarla kaçmasına izin verirsem, o zaman spor salonunuz için burada kalitenin önemli olmadığı bir ton belirliyorsunuz” dedi.

Williams, diğer NBA umutlularıyla sinema izliyor. Bir görüntü Miami Heat’ten Bam Adebayo’nun yıllık ön taslak antrenmanını gösterdi. Kredi… New York Times için Mary Beth Koeth

Bir simit sandviçi ve bir smoothie ile beslenen Williams, birkaç mil güneydeki Overtown spor salonunda sabah tatbikatlarından sonra öğleden sonra antrenmanı için dört NBA adayıyla birlikte oradaydı.

Williams, en son Auckland merkezli profesyonel bir erkek takımı olan Yeni Zelanda Breakers için oynayan Fransız bir aday olan Ousmane Dieng ile bir futbol ileri geri attı. Luaces, Williams, Dieng ve diğer üç kişiyi, kendini iyi hissettiren bir antrenman olarak adlandırdı. Sonraki bir saat boyunca grup, hamstringlerini ve kalça kaslarını hedef alan egzersizler yaptı.

Birkaç ay önce onun spor salonunda Luaces ile çalışmaya başladılar. O zamanlar, çoğu kolejde veya denizaşırı ülkelerde geçirdikleri mevsimlerden dolayı hâlâ devam eden ağrı ve sızılara sahipti. Luaces, NBA için tekliflerini yapmak için sağlıklı, daha güçlü ve daha hızlı olmalarına yardımcı olmayı ummuştu.

Şimdi, ufukta takım denemeleri varken, antrenmanları ilerlemelerini korumaya yönlendirdi.

Luaces, Williams’ın bir Nordik hamstring egzersizindeki son tekrarı bitirmeden önce çöküşünü yakından izledi. Williams’a tekrar yapmasını söyledi. Williams yüzünü buruşturdu ve itaat ederek bitirdikten sonra uzun bir nefes verdi.

NBA’e hazırlanmak, bolca ağırlık kaldırma ve basketbol içerir, ancak dahası da var. Denge için zaman bulmayı öğrenmekle ilgili – Williams ve umutlular sahile bir gezi yaptı – ve bir görüntünün nasıl oluşturulacağına karar vermekle ilgili. Williams o hafta başında draft gecelik takımını seçip ne kadar gösterişli olmak istediğini ve hangi aksesuarları giymek istediğini tartıştı. Bir gün önce Miami şehir merkezinde Boston Celtics ile Heat arasında Doğu Konferansı final maçına gitti.

Williams, Luaces’a eski Yankees yıldızı Alex Rodriguez’e atıfta bulunarak “Dün gece maçta A-Rod’u gördüm” dedi.

Bazı taraftarlar, maçta Williams’tan selfie istedi. Boyu onu her zaman fark edilir kılmıştır, ancak aynı zamanda hızlı bir gülümsemesi vardır. Şimdi özellikle Final Four yarışından sonra ismiyle öne çıkıyor. Williams, 2011 yılında Davis’le yaşadığı karşılaşmanın onda yarattığı ilhamın aynısını çocuklarda da uyandırabileceğini umuyor.

NBA’deki en iyi uzun adamlar dışarıdan smaç ve şut atabilir. Kredi… New York Times için Mary Beth Koeth

En büyük kız kardeşi Victoria Oloyede’nin Tristan adında 2 yaşında bir oğlu var. Williams, “O çok eğlenceli,” dedi. “Amca olmak eğlencelidir.”

Williams, yan taraftaki fizik tedavide bir saat geçirmek için spor salonundan ayrılmadan hemen önce, Luaces’a bir mezurası olup olmadığını sordu.

Luaces çekmecede bir tane buldu. Williams uzun bir kolunu uzattı ve Luaces’tan bileğini ölçmesini istedi. Yakında yeni bir bilezik almayı planladı.

Luaces, “8 ½ veya 8 ¾ giderdim,” dedi. “Sen bir bilezikçi misin?”

“O olmak üzere,” diye araya girdi Dieng.

‘Hiç yaşamadığım bir şey’

Williams, günün seanslarını kapatmak için bir saatlik çekim için Overtown spor salonuna döndü. Son antrenman daha kısa ve daha gevşekti, topun tekrar tekrar eve sıçradığını görerek bir atış ritmi ve güven geliştirmek için tasarlandı.

Williams ile çalışan bir yetenek koçu olan Andrew Moran, onu bir smaç ve çember koruyucudan daha fazlası olarak görüyor ve NBA takımlarının onun dış vuruşunun akıcılığı ve isabetliliğine şaşıracağını söyledi.

On yıl önce, 7 fit-2’lik bir pivotun 3 sayılık noktalar üzerinde aylarca çalışması gerekmiyordu. Ama artık talepler farklı. En iyi uzun adamlar şutörlerdir – Nikola Jokic, Giannis Antetokounmpo, Karl-Anthony Towns – bu yüzden umutlar bu avantajı istiyor.

Ve bu aydınlanmış yük yönetimi çağında, bazen dinlenmek de istiyorlar.

Williams’ın orta-geç ilk turda draft edilmesi bekleniyor. NBA, onu taslağa şahsen katılmaya davet etti. Kredi… New York Times için Mary Beth Koeth

Smaç ve koşu yaptıktan ve kalça kaslarını harekete geçirdikten sonra, Williams günün geri kalanını muhtemelen yeni bir gösteriye başlayarak toparlanarak geçirmeyi planladı. Yakın zamanda Netflix’te “Ozark”ı bitirdi.

Gösterinin son sezonu hakkında “Çılgıncaydı” dedi.

Çeşitli NBA takımlarına nasıl uyacağını düşünüyor, kombinasyonlar zihninde dönüyor. Orta-geç ilk turda draft edilmesi bekleniyor. Williams, nereye gittiğini söylemediğini söyledi.

Elizabeth, Mystics’ten ebeveynleri ve kız kardeşi ile katılmak üzere bir oyunu kaçırmak için izin aldıktan sonra Perşembe günü draft için Barclays Center’da olacak.

Mark hazır. Zaten görebiliyor. Williams, NBA komisyon üyesine atıfta bulunarak, “Takımımın içinde iyi görünüyorum ve sonra Adam Silver adımı söylediğinde gerçeküstü olacak” dedi. “Olacak, bilmiyorum. O duyguyu kelimelere bile dökemiyorum. Hiç yaşamadığım bir şey olacak. Hayat değiştiren bir an.”

Çoğu akşam, Williams kendine uykuya dalmadan önce iyi bir gün geçirip geçirmediğini sorar. Yakında o rüyayı yaşayacak.